Google

谷歌这些年的一系列举动,从Android到Chrome,从语音搜索到谷歌TV,都是其对未来搜索认识的投影。

许多人曾经怀疑,搜索技术还能走多远,甚至前几年,还有人说,搜索能够做的90%的事情都已经做完了。但谷歌里的极客们认为,这种观点是固守杜威分类时代传统思维的短视和浅薄之见。谷歌的极客们有资格不屑于这种观点,因为他们最了解搜索的科学。“搜索是一个可以不断发展几百年的科学”,谷歌副总裁玛丽萨·梅耶尔曾说。谷歌也不止一次对外宣称,搜索的最终目标是理解人的“意思”,即人工智能。如同谷歌创始人谢尔盖·布林曾经提到过的“搜索直接连接大脑”的概念。

搜索的科学

布林关于“搜索直接连接大脑”的概念如果换成不那么“理工男”的浪漫一点的说法,就是人类的知识最终会由激情来分类:信息流的任何一个结点、神经元活动中的任何一波电子火花都能成为一个知识分类的标签,《新数字秩序的革命》一书的作者戴维·温伯格就持此观点。

这并非幻想,而的确是科学,至少谷歌信仰这种科学,而且已经有了发展这一科学的方法论和路线图。谷歌的首席研究员阿密特·辛格是谷歌中少数几个有资格谈论谷歌方法论和路线图的人,他在2001年重写了谷歌搜索引擎的算法。他是把这套方法论变得更系统、可执行的一位提炼者,同时他也在制定和推动谷歌搜索路线图前进的每一步。

简单讲,阿密特讲述的搜索科学的方法论就是,算法和工具的双螺旋循环。首先是工具,阿密特认为,人类智能的发展是一个不断发明和改进工具的过程,“针对每一种工作都有其工具,我们将愈发精雕细琢。”阿密特·辛格对记者说。他说的并不是模糊的宏大趋势,这恰恰就是搜索科学的基础。

“直到显微镜和望远镜被发明出来,长期在黑暗中探索的生物学和物理学才有了实质性的突破。所以,搜索的真正伟大的阶段其实并没有到来。”玛丽萨·梅耶尔用生物学和物理学在15、16世纪的例子来形容今天的搜索科学。谷歌在不断为云端和各种接地设备提供新产品,因为谷歌认为这些应用工具就是搜索科学的显微镜和望远镜,能照亮搜索通向大脑和世界的未来之路,源源不断搜集数据。

秘密配方

算法的改进所依赖的正是这些数据。算法一直是谷歌的“神秘配方”,实际上,谷歌的搜索引擎在2001年后进行了多次重大改造,其中就包括阿密特·辛格2001年的算法重写。谷歌机器人做的工作首先是对数据进行抽取、分类和结构化(通过文字进行组织,就像书本的目录),难点在于排序,这像是让一个机器人表演同时抛起200个瓶子的高难度杂技。

机器人程序的编写者更像一位艺术家,他要让机器人理解数据的上下文,“所有搜索引擎都会引入上下文,但没有一个像谷歌引入得那样多、应用那样自如。PageRank(网页级别)本身也是一个信号,同时也是页面的一个属性(指其相对于其他网页的重要性),该属性可以帮助确定其与查询内容的相关性”,《连线》杂志在今年2月的文章中介绍。标题通常被予以特别关注,锚文本可以通俗理解为超链接,对于用户可能没有看到,但对于谷歌机器人,它是非常重要的指标。随着网页功能日益复杂化、智能化,机器人对网页数据的抽取和结构化也日益复杂。

新鲜度(对于一些查询,新近的页面比较早的页面更有价值)和地理位置(谷歌知道搜索者的大致地理坐标,会将本地信息排在前面)成为越来越重要的信号。“谷歌目前使用200多种信号来帮助确定搜索结果的排序。”《连线》杂志说。同时,阿密特·辛格还指出,用户在搜索过程中产生的数据被证明同样很有价值,这些数据包括他们点击哪些结果、不满意时对关键词的更改、查询关键词与所处地理位置的关系等。

总之,机器人可以从200多个维度来理解用户的搜索意图,可能是用户所处的情景模式,旅游或是购物;也可能是用户希望要的媒体形式——文字、图片、声音或者动态的实时资讯;也可能是用户所属的国家、地理位置或者使用的语言;还有用户的社交圈(需要登录谷歌个人账户)——机器人能够理解用户敲入关键词背后的复杂意图,提供个性化搜索。

重要的进展

据说今年谷歌对搜索引擎的改进多达500项,这些改进被阿密特·辛格形容为给高度3万英尺、速度每小时1000英里的飞机改进引擎。每年,我们能从两个会议上看到谷歌“亚历山大图书馆”浩大工程的进展,一个是谷歌的I/O大会,针对外部的开发者群体;另一个是“搜索的科学”大会,可以窥见谷歌搜索引擎的进展。2010年在东京举办的谷歌“搜索的科学”大会上,谷歌展示了它的重要进展。

“搜索的科学”大会的一个亮点是Chrome to Phone。Chrome to Phone就好像Chrome OS在手机上的一个切入点,它可以同步桌面与互联网上的视频、地图等信息,比如用户在家的电脑上未看完的世界杯比赛视频或者约会位置的地图信息需要携带出门,完全可以通过同步到Chrome to Phone,在Android手机上实现。第二个亮点是谷歌TV。它是一个电视的操作系统,内嵌在机顶盒、蓝光播放机等器材之内,用户只需单一平台,在能看电视、影碟之余,更可以搜索比如在YouTube,CNN新闻等成千上万网上频道的节目;甚至通过无线网络用Android手机操作,或用语音搜寻;更支持边看电视边上网找资料的画中画功能。谷歌公司透露谷歌TV将于明年初正式面世。

为什么谷歌会做如此多看似与搜索不相关的应用?其实,这些应用就是搜索的未来。阿密特·辛格认为搜索引擎最终会成为用户的个人助理,无论用户是谁、身在何时、何地,都能提供他们最需要的信息。辛格对搜索引擎抱有的几大梦想正在一一实现:比如超越文本的搜索(用声音、图像和视频来搜索);超越语言的搜索(搜索时自动翻译,并结合所属语种的语境上下文);搜索社交网络里的信息(用户的朋友对某一问题的看法);搜索这一秒钟的世界(实时搜索);搜索离用户最近的信息(比如最近的便利店、加油站等位置信息)。

谷歌最终梦想是不需要搜索的搜索,也就是连接人类的大脑和世界的机器。