智力

科学家们普遍承认,有规则运动锻炼能改善人们记忆与思维能力,改造我们大脑。科学研究已经确认,运动锻炼可刺激大脑生成新细胞,即众所周知的大脑神经。这是十分令人关切的。但是,慢跑和其它运动锻炼形式对大脑组织有咋样影响至今仍然是个迷,许多变化过程无法解释。

上月发表在美国国家科学院学报上的这篇论文,或许能部分破解这个迷团。该文称,运动锻炼后大脑雄性激素增多,并重新改造大脑。研究虽是在健康幼小雄性老鼠身上进行,但科学家相信也适合于雌性老鼠,以及其它哺乳动物,包括人类。

选择雄性老鼠实验是经过认真思考的。Bruce S. McEwen,说:“我们目前知道雌性激素是在大脑生成的”,不仅对雌性哺乳动物是这样,而且对雄性哺乳动物某种程度上也是这样。 Bruce S. McEwen是纽约洛克菲勒大学神经内分泌学实验室主任、研究报告第一作者。日本筑波大学和其它研究机构相关科学家也参加了该项研究。他介绍说,对雌激素进行过大量研究发现,雌激素具有多重作用,其中包括促使大脑新细胞生长——科学家们对它早有所觉察。但是,目前雄激素对哺乳动物大脑的作用尚不十分清,特别是锻炼之后的作用。

雄、雌哺乳动物都能产生雄性激素,雄性哺乳动物产生主要通过性腺生成更多激素。不过研究人员认为,大脑也可能促使雄性激素生成。

为弄清大脑是否能促使激素合成,唯一的方法是在实验中切断和阻止激素不转移到大脑。

所以,实验中将部分雄性老鼠的睾丸割去,其余施行假手术(什么都没有切除)。这种方法是为了保证手术过程中紧张情绪全部相同:即所有施行手术的老鼠都经受一样的不愉快经历。

有些动物注射一种药物以阻止雄性激素进入大脑受体。这些动物或许有能力生长激素,但它对大脑没有任何作用。大部分老鼠康复后在踏车装置上以悠闲步伐慢跑了二周,其余老鼠仍然坐着不动。然后科学家们检查了所有老鼠大脑。科学家发现,与久坐不动的老鼠相比较,跑步老鼠大脑里明显具有有效的睾丸激素派生物,称作二氢睾(丸)酮(DHT)。甚至那些睾丸被切除的老鼠大脑都有DHT。可以说,锻炼能促使激素的形成。绝大多数动物大脑海马体(学习和记忆的大脑部分)也有很多新神经细胞生成。然而出人意料的是,实验中若大脑没有DHT就不会有大量神经细胞出现。

实际上,运动锻炼促使了更多DHT的产生。DHT越多越有助于生成更多大脑新细胞。这些发现对那些热爱运动、健身或打算这样做的人来说或许是个鼓舞,因为它没有通过测试似乎总使人放心不下。如果锻炼后生成神经细胞必需要有DHT,那么妇女比男人的少许多,她们锻炼后大脑获益会比男人少吗?

McEwen认为,“这不可能的。”一个原因是,早期锻炼实验是通过雌性老鼠进行的,并发现生成新神经细胞。他说,“老鼠实验中,雌性比雄性运动锻炼更多。雌性会跑好几个小时并接着继续跑,即使年大老鼠也这样。”相反雄性年大老鼠却选择离开。多次实验中,雌性老鼠大脑有新神经细胞。          

McEwen博士说,像雌性老鼠锻炼后大脑出现DHT一样,“雌激素有可能起着重要作用。”同时,雌性老鼠大脑也会生成不同程度的雄性激素。所以以增加脑细胞数量与改善思考能力的慢跑,这里存在雄性与雌性激素相互之间尚未发现的关系。不过就目前来说,运动锻炼与性激素对大脑的影响仍然值得重视。

McEwen博士指出,新实验的前景已经非常清晰可靠。“实验时采用的运动锻炼强度非常适中,”他说。慢跑节奏可以与同伴说话。“这对多数人都能做到,”他肯定说,“实验证明运动锻炼会使大脑更健康。”