科学

在我们口袋里放着GPS、汽车里装着安吉星(OnStar)信息系统、NSA无时无刻不在监测每个地方的每个人的今天,一架搭载200多人的大飞机依然可以“凭空”消失。

马来西亚航空从吉隆坡飞往北京的MH370航班一架波音777客机在起飞一个小时左右就这样突然消失了。截止目前,来自多达9个国家的救援队依然没有找到这架飞机的蛛丝马迹,关于究竟发生了什么事,目前谣言四起,但是不管是马来西亚航空还是波音公司就拒绝就飞机消失的原因进行任何猜测或分析。

航空专家们普遍认为,尽管不知道这架飞机上究竟发生了什么,但可以肯定的是,事情发生地极为迅速并且极具灾难性。而且,根据目前掌握的情况来看,飞机很可能是在中国南海海域或者泰国暹罗湾附近海洋上空出事,以那片海域之广大,搜救到线索可能要花费数月甚至数年的时间。2009年6月1日,法国航空的447航班在大西洋上坠毁,搜救人员花了两年时间才找到那家飞机的黑盒子。

“简单点说,就是要在海里找东西实在是太难了。”一名前美国海军飞行员兼航空顾问Col.J.约瑟夫表示。

此次事件最让人不寒而栗的,莫过于飞机凭空消失毫无痕迹,有着超过18000小时飞行记录的机长本人没有发出任何警告,没有求救,目前也没有任何证据显示任何地方出了问题,此事本身极为不寻常,但是对于飞机上的机组人员来说,出事之时最重要的是先解决手边上的问题,应该遵循“驾驶、航行然后沟通”(Aviate, navigate, then communicate)原则,所以,航空飞行员兼博客作者帕特克·史密斯表示,“我对于飞机未发出信号并不吃惊”。

这可能解释了机组人员为何未能与控制中心沟通,那么,为何空中交通管控处为何无法确定MH370坠落时的位置?

因为飞机是在海洋上空。

海洋上空没有针对飞机的雷达监控

对于飞行员是与空中交通管控随时保持沟通或者飞机无时无刻不被雷达监测的说法其实是误解,一旦飞机飞离大陆距离超过100或者150英里,便脱离了雷达监测,因为陆地雷达覆盖半径最多只有这么远。脱离雷达监控之后,民用飞机与管控中心沟通智能依靠高频率的无线电波,飞机需要在途中几个固定的位置向空中交通管控汇报,提供飞机的位置、速度和高度。有时候飞机保持无线电沉默不汇报也不是奇怪的事情,毕竟对于飞机来说飞到35000英尺的高空也不是什么大事,而且有些飞机沟通系统并不要求飞行员亲自进行无线电汇报,航班管理计算机会通过卫星传输信息。

尽管现代的飞机管理系统使用GPS导航,但是GPS的功能是告诉飞行员飞机的位置,而不是通知空中交通控制中心飞机的位置。打个比方,就像你在沙漠中使用iPhone,GPS会定位你所处的位置,但是你无法使用Find My iPhone功能,因为没有网络信号。当然,使用卫星收集实时收集飞机飞行数据也是可能的,但是布置这样的系统需要数十亿美元。

尽管如此,向马航MH370这样完全沉默地消失也是很罕见的,大多数商用飞机都有紧急定位系统,机组人员可以随时启动,部分情形下,该紧急定位系统还会自动启动,比如遇到水(但是在深水处自动定位会失效)。而且,尽管民用航空系统没有海上雷达监测,但军方和安全机构是有的,所以,有时候政府的航船、飞机的雷达或者卫星都有可能截获一些民用飞机位置的信息,比如1983年一架苏联战斗机击中韩国航空007航班飞机的事件。

“如果别人的雷达数据也没有监测到马航MH370的信息,那就太奇怪了。”约瑟夫表示。

除了GPS,其他飞机上的数据也有可能提供线索,路透社报道称马航MH370上安装了ACARS,这是一台可以将飞机故障数据传输给航空公司,提醒机械师飞机可能需要维修或者调整。尽管ACARS系统通常不能实时传输信息,但是可以定时传输信息。ACARS系统曾帮助法国航空调查447航班失事原因。尽管波音提供了比ACARS更为先进的、可实时传输信息的 “飞机健康管理”系统(Airplane Health Management),马航MH370并未使用。

飞机残骸覆盖面积大,海洋更大

如果一架飞机坠落,必然要由坠落地点,但是目前搜索已经进行了超过3天,救援人员仍然未能找到任何蛛丝马迹,这种情况非常罕见,但也不是没发生过。

最简单的解释就是,由于不知道飞机坠落的位置,救援人员没有找对地方。而且,虽然不常见,但是也有可能飞机在如水下沉后大部分仍然保持了完整。

飞机坠毁的原因可能有很多,从内部着火到恐怖袭击甚至飞行员自杀都有可能,飞机某个部件出现故障或者爆炸也很有可能。

飞行专家称,基于目前掌握的少量线索下结论猜测事故原因尚为时过早,但多数人认为事故发生地突然而且在高空,35000英尺的高空,风速超过100节,因此飞机残骸可能在海上分布面积极大。

飞机的一些部分比如机尾的残骸,会在空中被风如同一个包袱般吹起,而比较重的部分比如引擎或者着陆架,则会垂直落入海中,航油和其他液体会被吹散,在海上,找到飞机残骸是一件极为困难的事情。

“要在海上寻找水里的东西,除非你就在它正上方,不然根本找不到。”约瑟夫说。